Sat. Feb 24th, 2024

(από Davide Colotti). Ήταν η off-season των Next Stars στην Αυστραλία, αλλά όχι μόνο. Τα 10 franchises του NBL ανανεώνονται για την περίοδο 23/24, η οποία είναι πλέον προ των πυλών μετά το παραδοσιακό τουρνουά “NBL Blitz” πριν από την σεζόν, το οποίο διεξάγεται μπροστά σε δεκάδες σκάουτερ του NBA. 3 ξένοι διαθέσιμοι για κάθε ομάδα, με το Μπρίσμπεϊν και τη Μελβούρνη να δίνουν 1 και 2 από τις θέσεις τους αντίστοιχα, επενδύοντας στην εγχώρια αγορά, συν την Αδελαΐδα που περιμένει ακόμα το τελευταίο κομμάτι. Ο κοινός παρονομαστής είναι οι ασφαλείς μεταχειρισμένοι παίκτες: 15 από τους 26 “εισαγόμενους” που έχουν δηλωθεί μέχρι στιγμής έχουν πίσω τους τουλάχιστον μία σεζόν στο NBL. Μόνο ένας νεοσύλλεκτος, ο μακροχρόνιος Τζος Ρόμπερτς των Cairns Taipans, που προέρχεται από τους Manhattan Jaspers. Επτά παλιοί γνώριμοι από την LBA: Trey Kell, Tyler Harvey, Bryce Cotton, Gary Browne, Will Cummings, Milton Doyle και Marcus Lee.

Οι δύο φιναλίστ της περσινής σεζόν επιστρέφουν στο αρχικό σχήμα με φιλοδοξίες τίτλου. Οι Sydney Kings υπερασπίζονται το στέμμα τους με την επιστροφή του MVP του 2022 Jaylen Adams, αλλά αποχαιρετούν τον MVP του 2023 Xavier Cooks, ο οποίος εντάχθηκε στους Washington Wizards μαζί με τον Dejan Vasiljevic. Ο Denzel Valentine και ο DJ Hogg, μια αποκάλυψη του προηγούμενου πρωταθλήματος, συμπληρώνουν ένα από τα δυνητικά πιο σταθερά πακέτα εισαγωγών, αλλά ο πρώην παίκτης του Cairns βρίσκεται ήδη στα πιτς με έναν χτυπημένο ώμο. Μετά από τρία χρόνια αφιερωμένα στις κρυπτοσυχνότητες, ο Jonah Bolden επιστρέφει στο παρκέ.

Σύνδεση με την Ευρωλίγκα για τους New Zealand Breakers με τους Zylan Cheatham και Parker Jackson-Cartwright. Η σύνδεση του πρώην πλέι μέικερ της ASVEL με τον ισάξιο αστέρα Will McDowell-White, που υποστηρίζεται στην τοπική ποσόστωση από τον άσωτο γιο Finn Delany, που επέστρεψε από την κατάκτηση του Champions League στη Βόννη, πρέπει να επαληθευτεί. Κάτω από τους μοχλούς, πολλά θα εξαρτηθούν από τη φυσική κατάσταση του Mangok Mathiang.

Για το ρόστερ και το μπλαουγκράνα, οι Perth Wildcats και Melbourne United είναι επίσης υποψήφιες για το ρόλο του διεκδικητή. Το Περθ ξεκινάει και πάλι με τον αστέρα του Μπράις Κότον και φιλοδοξεί να λύσει τα αταβιστικά προβλήματα στα ριμπάουντ με τον Κιάνου Πίντερ. Ο αμυντικός της χρονιάς της Τουρκίας, Τζόρνταν Άσερ, μπορεί να αποδειχθεί παράγοντας και στα δύο μισά του γηπέδου. Ο Άλεξ Σαρ έκανε θαύματα στην προετοιμασία: ο μακρύς Γάλλος της κλάσης του 2005 ανεβαίνει κάθετα στις προσομοιώσεις της λοταρίας στο επερχόμενο ντραφτ του ΝΒΑ.

Η Μελβούρνη επανέρχεται με τραβηγμένο Ντελαβεντόβα και ιδιαίτερα εμπνευσμένη στην επίθεση κατά τη διάρκεια του Blitz, που κέρδισαν ο “Ντέλι” και οι συν αυτώ. Το ανερχόμενο αστέρι Luke Travers, που πραγματοποίησε καλές εμφανίσεις στο Summer League, ενισχύει τον συμπαγή εγχώριο κορμό, αλλά το εγχείρημα των ντόπιων ξεκινάει δύσκολα με τη μακρά στάση του Jo Lual-Acuil.

Λιγότερα τα φώτα της δημοσιότητας πάνω τους, αλλά μεγαλύτερη η σιγουριά για τους JackJumpers της Τασμανίας, με επικεφαλής τον προπονητή της χρονιάς 2022 Scott Roth από μνήμης. Τελικοί την πρώτη χρονιά, ημιτελικοί τη δεύτερη και καμία διάθεση να σταματήσουν. Ο πρώην γεννημένος στην Τεργέστη Μίλτον Ντόιλ, που συμπεριλήφθηκε στην τελευταία πεντάδα του all-NBL, παρέμεινε. Στο τιμόνι της ομάδας βρίσκεται το ξωτικό Τζόρντον Κρόφορντ από την Τουρκία. Μετά από ένα εξαιρετικό διάλειμμα στη Μελβούρνη και ένα πιο ατυχές στη Ρέτζιο Εμίλια, ο Μάρκους Λι επιστρέφει στο NBL. Ο ντόπιος ακραίος Jack McVeigh μπορεί να συνεχίσει την ανάπτυξή του, αφού είχε καλές εμφανίσεις στη Γερμανία.

Davide Colotti.

Ανανεωμένος πάγκος και δυνητικά θανατηφόρα πεντάδα για τη ΣΕΜ Φοίνιξ, με τον επιβεβαιωμένο Γκάρι Μπράουν στη διεύθυνση και τον “Big Sauce” Άλαν Γουίλιαμς κάτω από τα δοκάρια. Άδεια επίθεσης για τους δύο θερμόαιμους Will Cummings και Mitch Creek, σιωπηλός άξονας αμυντικής ισορροπίας Craig Moller. Νέα χρονιά, συνηθισμένο ξεκίνημα με μειονέκτημα: η δεύτερη μονάδα εμφανίστηκε λίγο ανώριμη στο Blitz και ο Γουίλιαμς κατέληξε κάτω από το μαχαίρι. Η πιο ευχάριστη νότα για τον Φοίνικα είναι η συμβολική αντικατάσταση του πρώην ψηλού της Κουμπάν, Τάιλερ Κουκ, ο οποίος αναδείχθηκε MVP του Blitz με μέσους όρους 21 πόντους και 9 ριμπάουντ.

Πολλοί νεαροί στην αφετηρία για τις δύο ομάδες του Κουίνσλαντ. Ο γιγαντιαίος 17χρονος Rocco Zikarsky και ο σταθερός Josh Bannan ζητούν χώρο μπροστά από τον Aron Baynes σε μια ομάδα του Brisbane που προέρχεται από την ένατη θέση και έχει καλές πιθανότητες να εξιλεωθεί. Στερούμενη τα αστέρια Πίντερ και Χογκ, η Κερνς κάνει τον παράδεισο των πρωτάρηδων. Ο προπονητής Adam Forde έχει να προσφέρει πολύτιμα λεπτά συμμετοχής σε ταλέντα όπως ο πολύπλευρος ακραίος Bobi Klintman, ο ευφάνταστος σκηνοθέτης Taran Armstrong και ο ψηλός Sam Mennenga, ένας Νεοζηλανδός όπως και ο ομώνυμος Sam Waardenburg, ο οποίος έχει ήδη κληθεί σε ηγετικό ρόλο ως δευτεροετής.

Πολύ μεγάλο το ρόστερ για τους Illawarra Hawks, που ανυπομονούν να αποφύγουν άλλη μια σεζόν με τραυματισμούς και μιζέρια (τελευταία στο 3-25 το 22/23). Υπάρχουν πολλές ισορροπίες, με σίγουρους τους τρεις Αμερικανούς Τάιλερ Χάρβεϊ, Τζάστιν Ρόμπινσον και Γκάρι Κλαρκ, καθώς και τον τοπικό ψηλό Σαμ Φρόλινγκ, αλλά το αστέρι των Blitz ήταν ο 19χρονος Λάχλαν Όλμπριχ, ο οποίος φάνηκε ο πιο έτοιμος και ο πιο γυμνασμένος από τους Αυστραλούς υποψήφιους.

Το ηθικό κάτω από τα τακούνια τελικά στην Αδελαΐδα, μετά από ένα 22/23 που γεννήθηκε με φιλοδοξίες τίτλου και έκλεισε στην τρίτη-τελευταία θέση, ακολούθησε η καλοκαιρινή “αρπαγή” του Αντόνιους Κλίβελαντ από τη Μακάμπι. Ο Τζαμάαλ Φράνκλιν, θρύλος των στατιστικών δελτίων στην Κίνα, ο οποίος είχε ήδη αποκλειστεί από ένα μάλλον εγκεφαλικό ρόστερ, δεν άντεξε ούτε μήνα. Το τολμηρό εγχείρημα να γίνει ο 18χρονος φόργουορντ Τρέντιν Φλάουερς βασικός πόιντ γκαρντ στα χνάρια του Τζος Γκίντι απέτυχε και ξαναβγήκαν στην αγορά με την ελπίδα να ψαρέψουν έναν κορυφαίο πόιντ γκαρντ που θα σώσει τους 36ers από το ξύλινο κουτάλι.